Chen Zhi, Alvin Chau y la historia de dos empresarios asiáticos con negocios y conexiones polémicas involucrados en la «casi secreta» adquisición multimillonaria de acciones de la tabacalera cubana Habanos SA

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El primer ministro de Camboya, Hun Sen, y su homólogo cubano, Manuel Marrero Cruz, acordaron recientemente tras reunirse en la capital camboyana, Phnom Penh, estrechar los lazos entre sus dos países, firmando compromisos de cooperación en áreas relacionadas con la cultura y el deporte.

Hace dos años, un miembro clave del círculo íntimo de Hun Sen estaba forjando sus propios vínculos con la isla a través de un acuerdo secreto para comprar una participación en la compañía tabacalera estatal cubana, según dos fuentes familiarizadas con el asunto y los registros corporativos.

Esta foto del 24 de septiembre de 2022 muestra al empresario Chen Zhi (extremo izquierdo) con el primer ministro camboyano Hun Sen (tercero desde la izquierda) y el presidente de la Asamblea Nacional de Cuba, Esteban Lazo Hernández (cuarto desde la izquierda). También en la foto, de izquierda a derecha, están el Ministro de Relaciones Exteriores de Camboya, Prak Sokhonn, el Ministro de Salud, Mam Bunheng, el Viceprimer Ministro Sry Thamarong y el Ministro Kao Kim Hourn.

Chen Zhi, quien nació en China pero obtuvo la ciudadanía en Camboya en 2014, es el fundador de Prince Group of Companies, uno de los conglomerados más grandes e influyentes del Reino camboyano. Tiene participación en empresas inmobiliarias, bancarias, financieras, turísticas y de alimentos y bebidas, entre otros negocios.

Chen ha sido igualmente experto en navegar el mundo político de Camboya, pasando tres años como asesor no remunerado del ministro del Interior Sar Kheng, según un anuncio de 2017 en la gaceta real. En octubre de 2020, Hun Sen nombró a Chen para que fuera su propio consejero con un rango igual al de ministro. Al año siguiente, en marzo, Prince Group anunció una donación de 3 millones de dólares a Camboya para ayudarla a combatir la pandemia, reveló Radio Free Asia (RFA).

El mismo mes en que Chen ascendió para convertirse en asesor de Hun Sen, Imperial Brands, una empresa tabacalera con sede en el Reino Unido que incluye la marca de cigarrillos Winston, vendió su participación del 50 por ciento en Habanos SA, una empresa con sede en La Habana que distribuye marcas como los cigarros Montecristo y Cohiba, por 1225 millones de euros (1440 millones de dólares) a un consorcio secreto de inversores. La compañía tabacalera estatal de Cuba, Cubatabaco, es propietaria de la otra mitad de Habanos SA.

Si bien los compradores habían tratado de permanecer en el anonimato, fuentes con conocimiento directo del asunto le dijeron a Radio Free Asia (RFA) que Chen fue uno de los inversores que compró una participación accionaria en Habanos SA.

“Chen Zhi compró la compañía hace más de un año y medio, pero eso se mantuvo en secreto”, dijo a RFA un profesional de la industria tabacalera regional, que pidió permanecer en el anonimato porque no estaba autorizado a hablar con la prensa.

Otra persona con conocimiento de los tratos comerciales de Chen en el momento del acuerdo le dijo a RFA que estaba involucrado en la adquisición. La fuente de RFA también nombró al operador de casino Suncity Group Holdings, que cotiza en Hong Kong, como uno de los compradores de Habanos SA. El CEO multimillonario de Suncity, Alvin Chau, fue arrestado en Macao en noviembre pasado luego de una investigación sobre operaciones ilegales de juego en línea y lavado de dinero. Chau se declaró inocente de todos los cargos cuando comenzó su juicio el mes pasado.

“Es propiedad de Chen Zhi y Suncity”, dijo la segunda fuente a RFA, solicitando el anonimato por temor a las repercusiones.

Los vínculos de Suncity con el acuerdo fueron informados previamente en mayo de 2020 por Bloomberg , que señaló que el director financiero del grupo, Chiu King-yan, figuraba como director de Allied Cigar Corp, registrada en Hong Kong.

Allied era, a su vez, el único accionista de una empresa española llamada Allied Cigar Corporation SL, que iba a tomar el control de la mitad de Habanos de Imperial Brands, la empresa conjunta con el gobierno cubano.

Suncity negó a Bloomberg que tuviera algo que ver con el acuerdo.

En noviembre de 2020, el control de Allied Cigar Corporation SL pasó a Asia Uni Corp., según muestran los registros corporativos españoles. El último informe anual de Asia Uni Corp. muestra que sus acciones están en manos de una empresa registrada en las Islas Vírgenes Británicas.

Las estrictas leyes de secreto corporativo de BVI dificultan conocer la composición precisa de la propiedad de Asia Uni Corp. Pero una lista de los directores de la empresa en la misma declaración anual muestra una conexión con Chen.

Entre los cinco directores de la empresa se encuentra Qiu Wei Ren, ciudadano camboyano y director de empresas propiedad de Chen en Hong Kong y Camboya.

Al igual que Chen, Qiu nació en China pero se ha naturalizado camboyano. Ambos recibieron medallas del rey de Camboya en 2020 junto con una lista de otros ejecutivos de Prince Group, según la gaceta real, que publica las decisiones gubernamentales en Camboya.

Se puede ver a Chen en el banquete que Hun Sen ofreció recientemente en Phnom Penh dando la bienvenida a Cruz a Camboya en una fotografía publicada en la página de Facebook del hombre fuerte camboyano desde hace mucho tiempo.

Hun Sen y el primer ministro cubano, Manuel Marrero Cruz, inspeccionan una guardia de honor durante una reunión en el Palacio de la Paz en Phnom Penh. Crédito: AFP/Gabinete del gobierno de Camboya/Kok Ky

Chen también estuvo del lado de Hun Sen cuando, después de dirigirse a la Asamblea General de las Naciones Unidas en Nueva York, el primer ministro voló a Cuba en un avión comercial Boeing propiedad del controvertido empresario chino convertido en diplomático camboyano Wang Yaohui, según una declaración jurada presentada ante un tribunal de Singapur por uno de los lugartenientes de mayor confianza de Wang. Wang ha sido objeto de informes de investigación recientes de RFA que exploran su turbio pasado en China y África y su renacimiento en Camboya, donde ha buscado legitimidad a través de vínculos políticos e inversiones secretas en un club de fútbol británico.

Las fotografías que también se publicaron en la página de Facebook de Hun Sen muestran a Chen entre la comitiva que se reunió con el presidente cubano Miguel Díaz-Canel y el presidente de la Asamblea Nacional, Esteban Lazo Hernández.

Un comunicado de prensa en el sitio web de la Asamblea Nacional de Cuba también señala que Chen estuvo presente en su calidad de asesor de Hun Sen.

 

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